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29/03/2008

La plus vieille photo du monde se ramasse à la pelle

a027f2c28e41a52995a6409156541a42.jpgA défaut de millésime, la plus vielle photo du monde est datable par sa saison: l'automne. Telle pourrait du moins être l'indication la plus précise qu'il soit possible d'associer au document mis en vente le 7 avril prochain par Sotheby's New York. L'institution présente sur son site une impression photogénique de feuille comme datant de la fin du XVIIIe siècle – soit trente à quarante ans plus tôt que la plus ancienne photographie connue à ce jour: le fameux "Point de vue du Gras" réalisé par le français Nicéphore Niépce en 1827.

"Leaf" n'est pas exactement une photographie (c'est-à-dire d'une impression lumineuse obtenue par l'intermédiaire d'une chambre noire) mais un photogramme: une empreinte obtenue en posant un objet sur une surface sensibilisée aux sels d'argent. Achetée en 1984 par Sotheby's à Londres, cette épreuve faisait partie d'un portefeuille de six dessins photogéniques ayant appartenu à Henry Bright of England. D'abord attribuée à Henry Fox Talbot et datée de 1839, "Leaf" a vu sa datation révisée par l'historien Larry Schaaf, spécialiste de Talbot. Après avoir remarqué un minuscule "W" sur un coin de l'image, celui-ci pense désormais qu'elle pourrait avoir été l'oeuvre de William Wedgwood, Humphry Davy ou James Watt. La famille des Bright était en effet en étroite relation avec ces expérimentateurs, dont Wedgwood et Davy comptent parmi les pionniers malheureux de l'invention de la photographie.

Un célèbre compte rendu de 1802 rapporte l'expérience infuctueuse menée par Wedgwood: «Quant aux images de la chambre noire, elles se sont trouvées trop faiblement éclairées pour former un dessin avec le nitrate d’argent, même au bout d’un temps assez prolongé.» (Humphry Davy, Journals of the Royal Institution of Great Britain, juin 1802). L'insuccès d'une tentative effectuée à l'aide d'une camera obscura, loin d'invalider la possibilité d'essais d'empreintes photochimiques, en constitue au contraire un indice plutôt crédible. Toutefois, en l'absence d'autres éléments de preuve, Larry Schaaf lui-même admet la fragilité de son hypothèse, et l'attribution de la maison de ventes maintient prudemment l'anonymat de l'auteur.

Aucun élément technique n'empêche en tout cas que cette image puisse dater de la fin du XVIIIe siècle. Je suis moi-même persuadé que cette petite expérience de chimie curieuse était à la portée de bien des amateurs de l'époque. Reste à lier l'existence d'un document à un faisceau d'arguments suffisamment solides pour le démontrer. En l'état actuel de la documentation, tel n'est pas encore le cas de "Leaf". Mais cette image restera comme la première que les historiens de la photo ont osé dater d'avant les années 1820 – une barrière que personne ne s'était jusqu'à présent hasardé à franchir. A défaut d'une révélation certaine de l'histoire du médium, il s'agit d'un événement pour son historiographie. La chute de ce tabou ouvre sans aucun doute la voie à de nouvelles recherches et, espérons-le, à de futures découvertes.

15:00 Publié dans images | Lien permanent | Commentaires (5) | Tags : photographie, histoire

Commentaires

zut ! et dire que je ne voulais pas cliquer je pensais que 20 minutes allait nous mettre la photo de carla
d'autres ont peut-etre pensé la meme chose...

Écrit par : danielle | 30/03/2008

Et pas de commentaire sur le plus vieil enregistrement sonore qui vient d'être retrouvé ?

Écrit par : pablo | 31/03/2008

Il est bien noté dans la liste de mes liens Del.icio.us (ci-contre)... Mais pour la photo, c'est moi qui vous offre la primeur de l'indo en français!

Écrit par : André Gunthert | 31/03/2008

Mais s'agit-il bien d'une photographie au sens ou nous l'entendons aujourd'hui ?
Il me semble que la photographie est l'association, encore aujourd'hui, d'un dispositif de projection de la réalité - camera obscura, lentilles optiques - sur une surface capable de capter l'image et de la conserver, qu'il s'agisse de sels d'argents ou de capteurs électroniques.
Alors qu'ici, il s'agit sans doute de photographie au sens étymologique du terme.
Mais sans plus.

Écrit par : Jean | 04/04/2008

Suite:
"Denise Bethel, director of Sotheby’s photograph department, said the auction house and the image’s owner, an investment firm called the Quillan Company, had decided to postpone the sale of the print indefinitely until more research could be done."
NYT, 03/04/2008
http://www.nytimes.com/2008/04/03/arts/03arts-ISPHOTOOLDOR_BRF.html?_r=1&ex=1364961600&en=8697aeaab43a0bfd&ei=5088&partner=rssnyt&emc=rss&oref=slogin

Écrit par : André Gunthert | 12/04/2008

Les commentaires sont fermés.

 
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